Asteróides: Descoberta, Formação e Exploração.

Publicado: 11 de novembro de 2011 por sundeksp em Reportagens
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Asteróides: você com certeza já ouviu bastante essa palavra, que parece comum, mas será que você sabe mesmo do que estamos falando?

Imagem do asteroide YU 55 gerada a partir de dados obtidos em abril de 2010 pelo Telescópio Arecibo, em Porto Rico

Asteróides são pequenos mundos rochosos e sem ar que giram em torno do sol. Eles são pequenos demais para serem chamados de planetas, mas também são conhecidos como planetóide ou planetas menores. No total, a massa de todos os  asteróides é menor do que a lua da Terra.

A maioria deles se encontra em um vasto anel entre as órbitas de Marte e Júpiter. Este cinto principal detém mais de 200 asteroides com mais de 100 quilômetros de diâmetro.

Os cientistas estimam que o cinturão de asteróides também contém mais de 750 mil asteróides com mais de 1 quilômetro de diâmetro, e milhões menores que isso.

Mas nem tudo no cinturão é um asteróide – por exemplo, cientistas descobriram  recentemente cometas lá, além de Ceres, uma vez considerado um asteróide, mas  agora também considerado um planeta anão.

Muitos asteróides estão fora do cinturão principal. Por exemplo, um número de  asteróides chamados de troianos órbita ao longo de Júpiter. Três grupos – Atenas, Amor e Apolo – orbitam perto da Terra, no interior do sistema solar, por vezes cruzando caminho conosco e com Marte.

De onde eles surgiram?

Os asteróides são restos da  formação do nosso sistema solar, há 4,6 bilhões de anos. Logo no início, o  nascimento de Júpiter impediu qualquer corpo planetário de se formar no espaço  entre Marte e Júpiter, fazendo com que os pequenos objetos que estavam ali  colidissem uns com os outros, e se fragmentassem nos asteróides vistos hoje.

Eles podem ser tão grandes quanto Ceres, atingindo 940 quilômetros de diâmetro (também considerado um planeta anão). Ceres responde por um quarto de toda a massa de todos os milhares de asteróides conhecidos do ou perto do cinturão de asteróides.

Por outro lado, um dos menores, descoberto em 1991 e chamado 1991 BA, tem  apenas cerca de 6 metros de diâmetro.

Quase todos os asteróides têm forma irregular, embora alguns sejam quase esféricos, como Ceres. Eles têm muitas vezes crateras – por exemplo, Vesta tem uma cratera gigante de 460 quilômetros de diâmetro.

Mais de 150 asteróides também são conhecidos por terem uma pequena lua  companheira, com alguns tendo duas luas. asteróides binários ou duplos também  existem, situação em que dois asteróides de tamanho aproximadamente igual orbitam um ao outro. E sistemas de asteróides triplos são conhecidos também.

Muitos asteróides aparentemente foram capturados pela gravidade de um planeta; prováveis candidatos incluem as luas Phobos e Deimos de Marte, e luas mais distantes de Júpiter, Saturno, Urano e Netuno.

A temperatura média da superfície de um asteróide típico é de menos 73 graus  Celsius. Eles permanecem praticamente inalterados há bilhões de anos e, sendo  assim, estudos em asteróides poderiam revelar muito sobre o sistema solar na sua  juventude.

Classificação

Além de classificações baseadas em suas órbitas, a maioria dos asteróides se divide em três classes, com base na sua composição.

O tipo C, ou carbonados, são de cor acinzentada e são os mais comuns, contando por mais de 75% dos asteróides conhecidos.
Eles provavelmente são compostos de argila e pedra de silicato, e habitam regiões externas do cinturão principal.

Os asteróides do tipo S, ou sílicos, são esverdeados para avermelhados, e compõe cerca de 17% dos asteróides conhecidos. Eles dominam o interior do cinturão de asteróides, e parecem ser feitos de materiais de silicato e níquel-ferro.

Os asteróides do tipo M, ou metálicos, são de cor avermelhada, constituem a maioria do resto dos asteróides, e habitam na região média da faixa principal de asteróides. Eles parecem ser compostos de níquel-ferro.

Há muitos outros tipos raros com base na composição, como, por exemplo, os  tipo V, igual ao Vesta, caracterizados por ter uma crosta basáltica vulcânica.

Nomeação

A União Astronômica Internacional é menos  rigorosa com a nomeação dos asteróides do que com outros corpos celestes, por isso existem asteróides nomeados em homenagem ao Sr. Spock de “Star Trek” e ao músico de rock Frank Zappa, bem como homenagens mais solenes, como os sete asteróides nomeados pela tripulação que foi morta no acidente do ônibus espacial Columbia em 2003. asteróides também recebem nomes com números, por exemplo, 99942 Apophis.

Exploração

A primeira sonda a fazer imagens próximas de asteróides foi a Galileo, da NASA, em 1991, que também descobriu a primeira lua orbitando um asteróide, em 1994.

Em 2001, após a nave espacial NEAR da NASA ter estudado intensamente o  asteróide Eros, que fica perto da Terra, por mais de um ano em órbita, os  controladores da missão decidiram tentar pousar a nave espacial no mundo.

Embora ela não tenha sido projetada para o pouso, NEAR pousou com sucesso,  estabelecendo o recorde como a primeira nave a pousar com sucesso em um  asteróide.

Em 2006, a Hayabusa do Japão se tornou a primeira espaçonave a pousar e decolar de um asteróide. Ela retornou a Terra em junho de 2010, e suas amostras estão atualmente em estudo.

A missão Dawn da NASA, lançada em 2007, está programada para explorar Vesta  entre 2011 e 2012, e Ceres em 2015, e será a primeira nave a visitar esses corpos.

Fonte: Mistérios da Humanidade ;  Space

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